La voile solaire fonctionne et entraîne avec succès le vaisseau spatial LightSail 2

Le vaisseau spatial LightSail 2 est en orbite depuis environ un mois. Cependant, ce n’est que la semaine dernière que Mission Control a décidé de commencer son test le plus important – mettre la voile de soleil en pratique. Jusqu’à présent, cette expérience peut être qualifiée de réussite totale. Le 25 juillet, en fin de soirée, une voile de 4,5 micromètres (sic!) De matière a été lentement déployée sur une superficie totale de 32 mètres carrés. Une telle envergure devait entraîner le satellite en captant les photons accélérés émis par notre soleil. Le principe de fonctionnement ici est très similaire à la voile. Les particules lumineuses rebondissent sur le matériau, donnant ainsi de l’élan au satellite expérimental. Sur Terre, cependant, l’énergie émise par les photons réfléchissants est si petite que les voiles n’ont aucun sens. Dans un espace rempli de vide, les choses sont un peu différentes.

La voile solaire montée sur le LightSail 2 fonctionne mieux qu’elle n’a été montrée par des simulations informatiques

Depuis la semaine dernière, Mission Control essaie d’optimiser les réglages de la voile pour qu’elle capte le plus de lumière possible et place le projecteur dans la bonne direction. Après une semaine de (nombreux) essais et (peu) d’erreurs, on peut déjà parler de succès mesurables. La sonde LightSail 2 a augmenté l’apogée de son orbite d’environ 2 kilomètres au cours des quatre derniers jours. Tous les membres de l’équipe chargés de le contrôler depuis la Terre conviennent que cela est uniquement dû à la propulsion solaire. «Nous sommes ravis de pouvoir annoncer le succès de la mission LightSail 2. Nous avons réalisé exactement ce que nous voulions, une démonstration de navigation solaire contrôlée dans un CubeSat, qui repose sur des orbites changeantes utilisant la pression lumineuse du soleil. Cela n’a jamais été fait comme ça auparavant, a déclaré Bruce Betts, programmeur LightSail et scientifique en chef de la Planetary Society. L’annonce du succès ne signifie pas que l’expérience est terminée. Les scientifiques de la Planetary Society veulent en apprendre le plus possible sur la voile légère. Bien sûr, il s’agit de déterminer les réglages de la voile solaire afin que le plus de photons possible en soient réfléchis, ce qui se traduit bien sûr par une plus grande puissance de la propulsion elle-même. Et donc le lecteur se porte déjà assez bien. Des simulations informatiques ont montré que LightSail 2 pourra élever son orbite d’environ 500 mètres par jour. En pratique, il s’est avéré que cette valeur est presque deux fois plus élevée et s’élève à environ 900 mètres.

Le potentiel de la voile solaire est énorme

En théorie, un navire à voile de ce type pourrait atteindre une vitesse plus élevée dans le vide qu’un navire à propulsion par fusée. Le problème est que cela prendrait une éternité. Cependant, les scientifiques et les ingénieurs de la Planetary Society ne s’attendent pas à un effet aussi spectaculaire. Il s’agit simplement d’atteindre une vitesse acceptable à laquelle les satellites légers (communication, recherche, etc.) pourraient se déplacer dans notre système solaire (ou même plus loin) dans le futur. Dans le cas de tels dispositifs, une accélération considérable est généralement de peu d’importance. Beaucoup plus important est le fait que les navires et les satellites équipés de voiles solaires n’auraient pas besoin de carburant pour voler. Si nous avions besoin d’un peu plus d’accélération, alors après avoir déplié la voile dans un tel satellite, vous pouvez toujours la tirer avec un faisceau laser haute puissance (des lasers sur Terre) et lui donner ainsi un coup de fouet. Cette idée est prise en compte par Breaktrough Initiatives – une entreprise du milliardaire russe Yuri Milner, qui veut entrer dans l’histoire en tant que généreux mécène de la science. Son projet, baptisé Breaktrough Starshot, consiste à envoyer une flotte de navires sondes miniatures, propulsés par des voiles solaires, vers Alfa Centauri. Avant que quiconque puisse mettre en œuvre le plan Milner, Light Sail 2 doit prouver que l’énergie générée par les photons rebondissant sur la voile peut soulever l’orbite d’un satellite dont la taille serait commercialement applicable. Si cela se produit, l’invention devrait être commercialisée assez rapidement. Comparé aux lecteurs traditionnels, il est tout simplement beaucoup moins cher. La seule question est, qu’en est-il de toutes ces ordures qui volent sur notre orbite. Le matériau d’une épaisseur de 4,5 micromètres est très délicat et sujet aux dommages mécaniques, ce qui dans le cas de missions au-delà de notre système solaire peut être un gros problème. Pour l’instant, cependant, profitons de ce moment. Nous avons finalement trouvé un autre moyen très économique d’utiliser l’énergie solaire.

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